Manutara, l'oiseau sacré de Rapa Nui

Le manutara est l’oiseau sacré vénéré par les anciens habitants de Rapa Nui lors de la cérémonie Tangata Manu ou homme-oiseau qui a eu lieu dans le village cérémoniel d’Orongo. Rencontrez la légende et les histoires qui ont émergé de cet oiseau mythique.

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Légende de l’origine du manutara

Vue des îlots depuis Orongo avec Motu Nui en arrière-plan

Vue des îlots depuis Orongo avec Motu Nui en arrière-plan

Le père Sebastian Englert, un prêtre capucin d’origine allemande qui a vécu sur l’île de Pâques pendant plus de 30 ans, a étudié leurs traditions et compilé les mythes et légendes que ses habitants lui ont racontés. Parmi eux, l’histoire de la façon dont les oiseaux sont venus à Rapa Nui qui dit:

“Autrefois, lorsque les premiers colons sont arrivés à Rapa Nui, il n’y avait aucun oiseau sur l’île. A cette époque, vivait une sorcière ou un esprit appelé Hitu dans la baie de Hanga Nui près de Tongariki. Hitu avait un crâne qu’il gardait comme un trésor dans la cavité d’un rocher. Un jour, lorsque la mer a grandi, une énorme vague a traîné le crâne et l’a emporté au large. Hitu s’est jeté à l’eau pour le récupérer mais n’a pas réussi à l’atteindre. Bien qu’il ait nagé et nagé, le crâne flottait parmi les vagues et continuait à s’éloigner.

Ainsi Hitu a continué à nager jour et nuit après le crâne. Alors qu’il était sur le point d’abandonner à cause de l’épuisement, il aperçut à l’horizon les rochers du Motu Motiro Hiva (îlot Sala y Gómez). Lorsque le crâne a atteint le bord de l’îlot, il est devenu le dieu créateur Make Make. Hitu a atteint l’îlot peu de temps après et tous deux ont été accueillis par l’esprit Haua qui y vivait car il était destiné à prendre soin des nombreux oiseaux de mer qui habitaient la petite île.

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Après quelques jours de congé, Make Make a ordonné à Haua de lui apporter quelques paires d’oiseaux pour les emmener à Te Pito o Te Henua (ce qui signifie le nombril du monde, l’un des noms par lesquels l’île de Pâques est connue). Lorsque Make Make est arrivé sur l’île, il est allé à Hanga Nui et a grimpé la colline Poike où il a laissé les oiseaux libres de se reproduire, puis est retourné à son îlot.

L’année suivante, Make Make retourna à Te Pito o Te Henua pour voir si les oiseaux s’étaient multipliés, mais découvraient que les habitants avaient mangé tous les œufs. Puis, furieux, il a ramassé les oiseaux et les a emmenés à Vaihú, où il les a de nouveau relâchés pour y nicher. Mais la même chose s’est produite à Vaihú, et les indigènes ont encore mangé les œufs. L’année suivante, Make Make, désespéré, emmena les oiseaux à Vai Atare, un endroit situé au bord du cratère du volcan Rano Kau. Là enfin, les villageois ont laissé un nid avec un seul œuf, duquel est né le premier oiseau manutara de l’île.

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Mais Make Make, pour mieux assurer l’élevage des oiseaux, est revenu l’année prochaine et a laissé les oiseaux sur l’îlot Motu Nui en face du volcan Rano Kau. Là, les oiseaux se sont multipliés en grand nombre en raison de la difficulté d’accès au petit îlot.

Plus tard, Make Make a permis aux insulaires de pouvoir collecter les œufs des oiseaux à une certaine période de l’année, punissant ceux qui les avaient collectés à des moments non autorisés. Afin de ne pas provoquer la colère de Dieu, l’Ariki et les prêtres ont décidé de déclarer les œufs Tapu (ou tabou, c’est-à-dire interdits) pendant les périodes de fermeture. Ce tabou a permis la protection et le développement des oiseaux de mer à Rapa Nui”.

Manutara, l’oiseau porte-bonheur

Image de Manutara ou Sterne fuligineuse

Image de Manutara ou Sterne fuligineuse

La légende de l’origine des oiseaux sur l’île de Pâques a, comme tous les mythes, une part de la vérité. Et c’est précisément que Motu Nui, avec les îlots voisins Motu Iti et Motu Kao Kao, est l’endroit choisi pour nicher pour la plupart des oiseaux de mer qui visitent l’île.

Sur les motu ou îlots, le protagoniste de notre histoire a également niché jusqu’à il y a quelques années: le manutara. Cet oiseau a été identifié avec deux types de sternes et en particulier avec la Sterne fuligineuse (Onychoprion fuscatus), qui venait sur l’île chaque printemps pour pondre des œufs.

Le manutara mesure environ 40 cm, a la partie supérieure de la tête noire et le cou et la poitrine blancs. La partie supérieure des ailes et du corps est d’une couleur gris foncé par laquelle il reçoit son nom.

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Le sens de Manutara ou Manu Tara est «oiseau chanceux» dans la langue Rapanui. Un nom probablement associé à son arrivée coïncidant avec la fin de l’hiver et le début d’une saison avec une plus grande abondance d’oeufs et des prises de pêche plus importantes. Il est possible que ces raisons aient fait de lui par la suite le centre du rituel homme-oiseau.

Malheureusement, le manutara ne peut plus honorer son nom car il n’a pas visité Rapa Nui depuis plusieurs années en raison des changements dans l’écosystème insulaire fragile. Cependant, comme si la légende voulait continuer, le sterne continue de nicher à Motu Motiro Hiva, l’îlot inhabité de Sala y Gómez, situé à 415 km au nord-est de l’île et qui est actuellement une réserve marine protégée.

Cependant, comme si la légende voulait continuer, le sterne continue de nicher à Motu Motiro Hiva, l’îlot inhabité de Sala y Gómez, situé à 415 km au nord-est de l’île et qui est actuellement une réserve marine protégée. Peut-être que dans un futur proche, un nouveau Make Make incarné par un biologiste marin réintroduira l’espèce à Rapa Nui.

Le culte du manutara

Plusieurs figures de manutara dans la grotte Ana Kai Tangata

Plusieurs figures de manutara dans la grotte Ana Kai Tangata

L’importance des oiseaux dans la culture de Rapa Nui se manifeste à travers les nombreuses allusions aux oiseaux que l’on trouve dans les gravures, les peintures, les sculptures et les légendes tout au long de son histoire.

Cette grande pertinence prend tout son sens sur une île éloignée et isolée comme Rapa Nui, dans laquelle il n’y avait pas de grands mammifères ou reptiles, et dans laquelle les oiseaux étaient les seuls êtres vivants proches des humains. De plus, les oiseaux étaient une source intéressante de protéines sous forme de viande et d’œufs, en même temps que des plumes et des os pour fabriquer des outils et des objets décoratifs.

Plus d’informations sur la faune de l’île de Pâques

Les oiseaux de mer indiquent également l’emplacement des bancs de poissons lorsqu’ils survolent la surface de la mer à la recherche de nourriture, ce qui était extrêmement utile pour un peuple qui basait une grande partie de ses moyens de subsistance sur la pêche.

Il n’est donc pas étrange qu’un culte religieux soit né autour des oiseaux. On croyait que les oiseaux avaient une relation mystique avec les dieux, et en particulier les oiseaux de mer qui unissaient la terre, la mer et le ciel. Chaque année, ils venaient de «l’au-delà», une terre inconnue véhiculant des messages d’ancêtres et d’esprits.

Cependant, on ne sait pas exactement comment le culte du manutara est né et la compétition de l’homme oiseau. Un culte qui a remplacé la vénération des Moai par une nouvelle croyance dont le principal rituel a été effectué au printemps coïncidant avec la migration des oiseaux marins pour nicher à Motu Nui.

Le concours de l’homme oiseau

La compétition de "pora" dans le Tapati Rapa Nui rappelle la course à l'oeuf de Manutara

La compétition de « pora » dans le Tapati Rapa Nui rappelle la course à l’oeuf de Manutara

Les participants à cette compétition risquée ont dû quitter le village cérémoniel d’Orongo, descendre la falaise du volcan Rano Kau et nager entre les requins et les forts courants jusqu’à l’îlot Motu Nui. Les jeunes survivants attendaient l’arrivée des oiseaux, cachés dans des grottes, jusqu’à ce que les plus qualifiés parviennent à obtenir le premier œuf du manutara. Ensuite, il devrait faire le voyage de retour sans casser l’œuf et le livrer au chef de son clan, qui deviendrait le Tangata Manu ou l’homme oiseau et gouvernerait l’île pendant un an.

En savoir plus sur la cérémonie de l’homme-oiseau

Fait intéressant, bien que ce rituel se soit concentré sur le manutara, de nombreuses figures, gravures et pétroglyphes représentant le manutara et le tangata manu (demi-homme demi-oiseau) rappellent plutôt l’oiseau frégate (makohe en langue rapanui) que la sterne. En fait, les images montrent des oiseaux avec des pics en forme de crochet et un sac gulaire typique de la frégate (Fregata minor).

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Certains chercheurs soulignent que des cultes similaires existaient dans d’autres îles du Pacifique Sud, dont l’oiseau sacré était la frégate. Et ils croient que les premiers colons de l’île de Pâques venus de ces contrées lointaines ont apporté avec eux cette idée. Mais comme ces oiseaux nichent généralement dans les arbres et n’étaient pas très abondants à Rapa Nui, ils ont choisi la sterne comme substitut de la frégate pour leur rituel.

En tout cas, l’importance de Manutara pour l’ancien Rapanui se reflétait dans une grande partie de l’iconographie présente sur l’île. Peut-être, le meilleur exemple peut être trouvé dans l’art rupestre d’Ana Kai Tangata, une caverne située sur la côte près du volcan Rano Kau. Dans sa voûte naturelle, plusieurs images de manutara rouges et blancs sont représentés ainsi que des dessins de navires.

Des représentations du manutara ont également été trouvées dans certaines dalles de pierre des maisons d’Orongo, dans plusieurs pétroglyphes gravés dans les rochers, dans des incisions sur des sculptures en bois et faisant partie de l’écriture énigmatique des tablettes Rongo Rongo.

La légende est toujours vivante

Le manutara est un motif récurrent dans les bijoux de Maea Moana

Le manutara est un motif récurrent dans les bijoux de Maea Moana

Bien que l’on pense que la dernière compétition homme-oiseau a eu lieu en 1867, la mémoire du manutara est toujours vivante. L’image emblématique qui représente le manutara est présente dans de nombreux souvenirs qui peuvent être obtenus sur l’île de Pâques. L’oiseau porte-bonheur apparaît dans des bijoux précieux sous forme de bagues, pendentifs ou boucles d’oreilles mais aussi en paréos ou chemises.

Une autre façon de porter le manutara de manière indélébile est avec un tatouage Rapanui. Les magnifiques tatoueurs locaux comme Mokomae ou Ataranga incluent généralement l’oiseau mythique dans leurs compositions, créant de beaux dessins.

L’image et la signification du manutara ont transcendé les frontières de l’île, et c’est aujourd’hui le nom choisi par plusieurs marques locales et étrangères pour représenter leurs produits ou services. Ainsi, nous pouvons trouver l’hôtel Manutara, l’un des établissements classiques de Rapa Nui; le yacht Manutara, un voilier de luxe loué avec équipage inclus; Manutara Rugby, une équipe chilienne de rugby basée à Santiago; et même une marque de vin et une autre d’eau ont été inspirées par le vieil oiseau porte-bonheur.

Mais peut-être, le nom de Manutara n’a jamais été aussi approprié que lorsqu’il a été utilisé pour baptiser l’avion qui a d’abord couvert la route entre le Chili continental et Rapa Nui. Cet événement unique a eu lieu en 1951 lorsque le capitaine Roberto Parragué Singer et 8 autres membres d’équipage sont partis de La Serena et ont traversé l’océan à bord d’un hydravion modèle Consolidated PBY Catalina pour atterrir à l’aéroport de Mataveri après 19 heures et 22 minutes de vol. Cet acte héroïque a permis de briser l’isolement des habitants de Rapa Nui avec le monde extérieur et d’entamer une nouvelle étape de développement social et touristique sur l’île de Pâques.

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