La Isla de Pascua y sus nombres

Vista aérea del volcán Rano Kau la isla de pascua

A lo largo de la historia, lo que hoy conocemos como la Isla de Pascua o Rapa Nui ha tenido varios otros nombres. El primero de ellos, al parecer, fue “Te Pito O Te Henua” que se traduce como “el ombligo del mundo”. La tradición oral afirma que este fue el nombre que le dio a la isla el Ariki (rey) Hotu Matu’a, cuando llegó con sus gentes a establecerse en esta parte del mundo, debido al aislamiento geográfico del lugar. No obstante, algunos estudiosos sostienen que este nombre fue escuchado por primera vez en 1873 y que lo más probable es que los antiguos habitantes se hayan referido a la isla simplemente como “Te Kainga”, es decir “la tierra”, ya que no había ninguna otra tierra cercana de la que necesitaran diferenciarla.

El nombre de Isla de Pascua fue dado por Jakob Roggenveen, un navegante holandés que descubrió oficialmente la isla el 5 de abril de 1722. Dado que ese día era viernes de Pascua de Resurrección, Roggenveen la llamó “Paaschen Eyland”, nombre que luego fue traducido literalmente a otros idiomas y que es el que ha perdurado por sobre los demás.




Cuando los españoles llegaron a la isla en 1770 con la finalidad de reclamar su soberanía para la corona española, la bautizaron como “San Carlos” en honor al rey Carlos III de España pero, quizá porque ningún español volvió jamás para hacer efectivo ese dominio, el nombre se olvidó rápidamente.

Otro de los nombres más populares con que se suele conocer a la isla es “Rapa Nui”, sin embargo el término no es de origen nativo sino más bien tahitiano. Fue dado por los navegantes que visitaron la isla en el siglo XIX, procedentes de Tahiti debido al parecido que le encontraron con la isla Rapa, en la Polinesia Francesa. Rapa Nui significa “Rapa grande”, como una forma de distinguirla de la otra, a la que también se le conoce como “Rapa Iti” (“Rapa pequeña”).

A pesar de su origen extranjero, el nombre de Rapa Nui ha sido aceptado completamente por los isleños, que se refieren a su tierra como Rapa Nui y no como Isla de Pascua. El término además, se ha hecho extensivo para identificar a su gente, a su cultura y a su idioma.

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